January 25, 2016

The Three Princes

Long ago on the Arabian Peninsula, when cities flourished along the major trade routes that stretched across the desert to transport spices, almonds and dates, there ruled in one of those cities a king whose daughter had come of marriageable age.

Three princes of nearby cities came to court her. But the princess looked at them with alarm. One prince was bossy, the second prince was unclean in his habits, and the third suitor was vain.

"Father, I beg you, don't make me marry any of them!" she cried.

The king loved his daughter, but he didn't want to offend her suitors and risk angering his neighboring city-states. 

"I'll think about it," he said. "Come back tomorrow."

The next day, he summoned the three suitors and the princess to his throne room.

 "Each of you is a perfectly worthy suitor for my daughter's hand," he said. "Therefore, to make the correct decision I have determined that the three of you must venture into the world for one year and a day. Whoever returns with the most wondrous item will win my daughter's hand in marriage." 
The princess was glad for the one-year extension and the king was equally glad to postpone the matter. 

The three princes set out together. After traveling for one week they came to a well that was located before a fork in the road, beyond which the road branched into three separate paths.

"Obviously, this is where we should part," stated the first prince. 

"Don't you think we know that?" said the second prince, wiping his dirty hands on his cloak. 

"Listen carefully," the first prince continued. "One week before we return to the palace, let's all meet at this well to compare what we found. I only hope the maidens don't slow me down by falling in love with me," said the third prince, throwing back his hair. "It's such a nuisance." 

And so the three princes went their separate ways. When the time came to return to the well, each one followed his separate path that led back to the well. 

"You look a little the worse for wear," said the first prince to the second. "I'm fine," said the second prince, blowing his nose onto his sleeve. "What did you find?"

"Only a crystal ball," said the first prince, as nonchalantly as he could, "that shows anything you want to see that's happening anywhere in the world."

The other two were impressed (and a bit worried). Said the first prince to the second, "What wondrous item did you find?"

From under his cloak the second prince unrolled a carpet. "A flying carpet. People who sits on it can be transported anywhere in the world they wish to go in minutes."

"If they don't mind sitting next to you," another prince murmured, holding his nose. And now it was the third prince's turn to show what he had brought.

"This vial," said the third prince, "holds a magical healing ointment. One dab of it will restore the health of anyone, no matter how sick. And they say if it's rubbed with true love, can even restore youth." 

"Speaking of health," said the second prince to the first, "since you have a crystal ball, let's take a look at our princess and see how she fares."

The first prince waved his hands over the crystal ball; its cloudiness disappeared and was replaced with an image of the princess lying in her bed, still as death. Her father and the court physicians hovered over her. "Isn't there anything you can do?" said the king. "Sire, we have done everything," said the head court physician. "I'm sorry, but she has very little time left."

 The three princes leapt up, alarmed. "Alas!" cried the third prince. "My ointment would heal her, but we're too far from the palace - we'll never get there in time!"

"Quick, everyone on my magic carpet," said the second prince. "We'll get there in a flash!"

Indeed, moments later the three princes were standing in the very room they had viewed through the crystal ball only minutes before. Everyone was so distraught they didn't notice the three princes had suddenly appeared in the room. Without a word, the third prince stepped up to the princess' bed and with his finger touched a dab of ointment on her forehead and set the ointment by her bed stand. She blinked and seconds later opened her eyes. Then she moved her head, and sat up. 

"I feel better," she said.

"It's a miracle!" cried the father, and he embraced his daughter.

Later that night, the three princes appeared before the king. "Your majesty," said the first prince, "each of us may have located a magical item. But there is no doubt that my crystal ball is the most wondrous item of all. Without it, none of us would have known the princess was sick in the first place. I submit that mine is the most wondrous item and therefore I deserve the hand of the princess."

"With all due respect," said the second prince, stepping forward, "While it was informative to learn that the princess was sick, had we had not been able to travel a week's journey in a blink of an eye on my flying carpet, that knowledge would have done us no good. I submit that mine is the most wondrous item and therefore I deserve the hand of the princess."

"Good sire," said the third prince. "While it may have been useful to learn the princess was sick and was helpful to arrive here as quickly as we did, had we not had my magical ointment, all that knowledge and all that quickness would have been in vain. I submit that mine is the most wondrous item and therefore I deserve the hand of the princess."

The king was perplexed. Each of the princes made a good argument. And since the question was so close, no matter which prince he selected, he was sure to raise the ire of the other two and their neighboring city-states. 

"I'll think about it," he said, "Come back tomorrow." 

That night, the king summoned his viziers to ask their advice. "Sire," said his head vizier, "there is a wise old man who lives amongst us who hails from very far away, a distant country called Russia. He is well known for his sage advice, and if we allow him to make the decision, the communities of the princes who aren't chosen will get angry at a country far away, and not at us."

"Excellent thought," said the king. "Summon him to court tomorrow."

The next day when the three princes arrived to hear which of them would be selected, at court stood a very old man. He hobbled on his cane and spoke in a whisper. The three princes repeated why they thought they deserved the hand of the princess.

"As far as I'm concerned," asserted the king, "each of these fine young men has an equal claim to my daughter's hand. And so," he turned to his guest, "I am interested. You come from a faraway land. What is your opinion?"

The old man coughed and cleared his throat. "Your Majesty, first allow me to say that it is an honor to be in your court." He raised a shaky hand toward the princes. "There's no doubt that each of you brought a wondrous item that saved the life of the princess. But in my country, when it comes to marriage, there are those who say that the young woman, whose happiness is at stake, should have a say in the matter. And so I would ask our royal highness." He turned to her. "Princess, whom do you wish to marry?"

The princess was silent a moment. She raised her head and faced the three princes. "Each of you saved my life and for that I will always be grateful. Yet this old man is the only one," she said, looking at the Russian, "who understands that the choice is one that should be mine to make. And so, father, if you please," and here the princess stepped toward the old man, "I choose him."

Gasps of shock throughout the court. Some ladies fainted and were carried out. The king blustered, "But, but you can't!" The princess picked up the magic ointment, took the old Russian's hand, and with a dab of the ointment rubbed the back of his hand. Instantly a haze surrounded him. When she removed her hand, incredibly, the old man had straightened up to become tall and dark, with the lines of an earnest young man chiseled on his cheeks. Restored to the strength and handsome stature of his youth, he smiled at the princess.

"Each of you will have large tracts of land to rule," the king quickly said to the three princes. "We will never forget what you did for our royal family." The three princes, of course, still had in their possession the magical items of the crystal ball, the flying carpet, and the vial of healing ointment, and it wasn't long before they attracted lovely princesses from neighboring lands to marry. 

And so they all lived happily ever after, as may you.

Telephone Conversation By Wole Soyinka from Nigeria

     The price seemed reasonable, location
     Indifferent. The landlady swore she lived
     Off premises. Nothing remained
     But self-confession. "Madam" , I warned,
5   "I hate a wasted journey - I am African."
     Silence. Silenced transmission of pressurized good-
          breeding. Voice, when it came,
     Lipstick coated, long gold-rolled
     Cigarette-holder piped. Caught I was, foully.
10 "HOW DARK?"...I had not misheard...."ARE YOU LIGHT    
          OR VERY DARK?" Button B. Button A. Stench
     Of rancid breath of public hide-and-speak.
     Red booth. Red pillar-box. Red double-tiered
     Omnibus squelching tar.
     It was real! Shamed
15 By ill-mannered silence, surrender
     Pushed dumbfoundment to beg simplification.
     Considerate she was, varying the emphasis-
     "ARE YOU DARK? OR VERY LIGHT" Revelation came
          "You mean- like plain or milk chocolate?"
20 Her accent was clinical, crushing in its light
     Impersonality. Rapidly, wave-length adjusted
     I chose. "West African sepia"_ and as afterthought.
     "Down in my passport." Silence for spectroscopic
     Flight of fancy, till truthfulness chaged her accent
25 Hard on the mouthpiece "WHAT'S THAT?" conceding      
     "DON'T KNOW WHAT THAT IS." "Like brunette."
     "Not altogether.
     Facially, I am brunette, but madam you should see the
          rest of me. Palm of my hand, soles of my feet.
30 Are a peroxide blonde. Friction, caused-
     Foolishly madam- by sitting down, has turned
     My bottom raven black- One moment madam! - sensing
     Her receiver rearing on the thunderclap
     About my ears- "Madam," I pleaded, "wouldn't you rather
35 See for yourself?"

March 1, 2015

The Wonder Tree (An Arabian Folktale)

Far out in the desert of Arabia lived a chief called Ali Ben Ahmed and his tribe. Their tents were pitched on the trackless sand where the blazing sun beat down all day. Month after month, they saw no stranger for the paths of the travelers lay far to the south.
One evening, however, little Zuleika, the chief’s daughter, ran to her father for she has seen someone riding their way from the south.
Ali Ben Ahmed came out of his tent and stood beside his beautiful little daughter. The chief scanned the southern horizon until his eyes found a little yellow cloud of dust in the far distance.
Zuleika danced with delight. She loved visitors who told stories of the wonders which her eyes had never seen. They had talked of cities with great stone houses, of lovely green gardens, of sparkling rivers, and cool blue seas. To the little girl who had lived all her life in the desert, these stories were marvelous fairy tales.

Ali Ben Ahmed called his men to welcome the new comer for the desert Arabs is very hospitable. They bowed their turbaned heads almost to the ground to a low salaam as the rider pulled up his sweating mount.
The stranger, who was proud and dignified, returned the salute and said that the great sheik Ben Nedi will visit their tribe the next day.
The whole camp bustled with excitement, Ben Nedi was a very great sheik indeed, known far and wide for his power and goodness, and to have him visit the remote tents of Ali Ben Ahmed was an honor. Every Arab in the camp busied himself in preparing a gift for the coming sheik for it is an Arabian custom to give gifts of welcome and hospitality.
Only little Zuleika sat alone and idle. Tears stood in her lovely dark eyes  because she had no gift to give the great man who would come the next day.
Her mother, busy in the women’s tent unrolling a beautiful piece of silk that would be her  gift the next day, tried to comfort the child and told her that children are not expected to give gifts.
Then the shining figure faded away, melting into the misty light like a pale moonbeam. Zuleika ran back to her tent, but she could sleep little that night. As soon as dawn broke, she hurried out into the sand to find the gift which she was to give that day.
Only little Zuleika sat alone and idle. Tears stood in her lovely dark eyes because she had no gift to give the great man who would come the next day.
She came to the well and stopped in amazement. Where yesterday there had been nothing but bare sand, today there was a tall tree. It was straight and bare except the top, where it carried a tuft of branching leaves and a cluster of brownish fruit.
Zuleika rushed back to her father’s tent and told him everything that had happened.
Her father would not believe that there was a tree in the desert until he had seen the tree for himself and tasted its fruits.
In the afternoon, the caravan of the great sheik Ben Nedi arrived. Gifts were brought and laid before him – gifts of jewels, of gold, of silk and of beautiful steel swords from Damascus. The great man received them with gratitude and praise.
Ali Ben Ahmed smiled then led Ben Nedi to the rock by the well where the date palm grew from the spot on which Zuleika’s tears had fallen upon the ground and explained how the wonder tree had sprung up miraculously in the night.
Upon knowing everything, Ben Nedi softly exclaimed, “Yes, that is the most precious gift of all, for it springs from the desire of the heart.”
And sure enough, the date palm spread until it became the great friend of the desert tribes. As long as it lifts its stately head above the sands, the Arabian knows that it will furnish him with food from its fruit, cloth form its fiber and cool shade from its leafy palms.

Bumboat Cruise on the Singapore River by Miriam Wei Wei Lo

Rhetoric is what keeps this island afloat.
Singaporean voice with a strong American accent,
barely audible above the drone of the bumboat engine:
“Singaporeans are crazy about their food.
They are especially fond of all-you-can-eat buffets.
Why not do as the locals do and try out one of the buffets
at these hotels along the waterfront.” The Swissotel looms.
The Grand Copthorne. The Miramar. All glass
and upward-sweeping architecture. Why not do
as the locals do. Here in this city where conspicuous consumption
is an artform. Where white tourists wearing slippers and singlets
are tolerated in black-tie establishments. Dollars. Sense.
 How did I ever live in this place? Sixteen years of my life
afloat in this sea of contradictions, of which I was, equally, one;
half-white, half-Chinese; the taxi-driver cannot decide
if I am a tourist or a local, so he pitches at my husband:
“Everything in Singapore is changing all the time.”
Strong gestures. Manic conviction. “This is good.
We are never bored. Sometimes my customers
ask me to take them to a destination, but it is no longer there.” 
Strong gestures. Manic conviction. “This is good.
We are never bored. Sometimes my customers
ask me to take them to a destination, but it is no longer there.”
We tighten our grip on two squirming children and pray
that the bumboat tour will exist. Nothing short of a miracle
this small wooden boat which is taking us now past Boat Quay,
in its current incarnation, past the Fullerton Hotel
To the mouth of the Singapore river, where the Merlion
still astonishes: grotesque and beautiful as a gargoyle.
The children begin to chafe at confinement. My daughter wails
above the drone of the engine. There’s talk of closing the mouth
of the river. New water supply. There’s talk of a casino.
Heated debate in the Cabinet. Old Lee and Young Lee
locked in some Oedipal battle. The swell is bigger out here
in the harbour, slapping up spray against the sides of the boat,
as if it were waves that kept it afloat, this boat,
this island, caught between sinking and swimming,
as I am caught now. As if rhetoric mattered.
As if this place gives me a name for myself.


Sang Nila Utama, an imaginative and adventurous king was restless by nature and wanted to travel to faraway places. He loved hunting wild animals, so when he heard that there were stags in the jungles of Tanjong Bentam, which were not easy to hunt, he was excited and took with him a great fleet of ships to Tanjong Bentam.
When the king arrived upon the island, he and his subjects had a hunting expedition that lasted several hours, slaying many wild and savage beasts, but no stags. This disappointed the king, for he had a sense of unfulfillment in his heart.
Suddenly, a large stag darted out of the bush in front of Sang Nila Utama, giving the king a shock…but the king drew his silver dagger and hurled it at the stag, only grazing the animal. The stag began to run and the king pursued it (in those days, it was either your feet or nothing). 
The stag run through the jungle and darted up a knoll. The king followed the stag up the hill, but upon reaching the summit, the stag was nowhere to be seen. There was a large rock, so the king climbed it and looked at the land and the sea spread out around him. In the distance, he saw a stretch of white sand- an island.
Sang Nila Utama was fascinated by the sight of the island. He turned to one of his subjects who had followed him.
“What is the name of that island?” 
The subject looked into the distance and smiled. 
“That is Temasek, Your Highness.”                                 
Then we are going there.”
The king ordered his fleet to set sail and they began on their journey towards the island.
Suddenly the once clear blue skies were covered with black clouds, heavy rain poured from them, and strong bursts of wind threatened to tear the ships apart. The ship carrying Sang Nila Utama was in the very eye of the storm. The crew lowered the sails, started to bail the water from the ship and get most of the cargo for jettisoning.
However, an idea came to the king’s head. He remembered a story his grandfather told him of how one of his ancestors became the Sea-King and that his crown was the only thing which belonged to his ancestor. He removed his crown immediately and threw it into the sea.
All at once, the storm broke. As suddenly as it started, the skies began to clear and the crew gave a shout of joy and set sail once more to the island of Temasek.
When the king stepped upon the island, a creature stepped out of nowhere, and the king and his men were awe-struck by the magnificent creature. It was large and moved with grace, had a black head, covered in a furry mane, a whitish neck and a red body. When the king drew his bow and arrow, the beast stared back at him with golden eyes and let out a deafening roar before leaping into the jungle.
“What sort of animal was that?”, the king asked.
A wise old man stepped forth.
“I have seen animals in portraits from the Far West. Perhaps this is a “singa” but I wonder how he got all the way here.”
“This must be a great place if it breeds such a beautiful animal. Let us live here…here in the island of Singapura.”
(Singa — The word “singa” is actually the Malay word for “lion”. Therefore Singapore is sometimes referred to as the “Lion City.”)

February 5, 2015

Bible: The Story of Ruth

The book of Ruth contains an interesting story about a Moabite woman who was redeemed into a Hebrew family. The book may have been written by Samuel and was probably penned during the time of David.
A Dreadful Time in a Strange Country
Because of a famine in Israel, a Hebrew family moved to Moab. This was a country not far from Israel on the east side of the Dead Sea. The family was from the city of Bethlehem-judah in Israel. Elimelech and his wife Naomi had two sons, Mahlon and Chilion. Each of them married a wife from Moab. In time Elimelech and his two sons died which left the three widows in Moab.
A new beginning
After her husband’s death, Naomi planned to return to Bethlehem-judah to be with family. She prepared to leave her two daughters-in-law. However, they begged to be able to go with her. She said that she had no more children and even if she were to marry again and bear sons that the two daughters would not be able to wait for them to grow up. She planned to return to Israel alone and empty.
True love and selfless giving
One of the daughters-in-law, Orpah, returned to her people in Moab. The other daughter-in-law, Ruth, said that she would stay with Naomi. It was during this conversation that Ruth said these words which have become the basis for many Christian wedding vows: “Intreat me not to leave thee, or to return from following after thee: for whither thou goest, I will go; and where thou lodgest, I will lodge: thy people shall be my people, and thy God my God: Where thou diest, will I die, and there will I be buried: the Lord do so to me, and more also, if ought but death part thee and me.”
Ruth and Naomi returned to Bethlehem-judah together. Naomi was financially and emotionally despondent, but her family and friends accepted her with joy.
As they had no money and no men to take care of them, Ruth went into the fields to gather whatever grain she could. One land owner, Boaz, noticed Ruth and asked his workers to be kind to her and leave plenty of grain for her and her mother-in-law. He did not know at the time who Ruth was, but out of kindness he chose to care for the new stranger in their land.
Ruth returned to Naomi and told her about the generous landowner. Naomi asked about the man and was pleased to learn that it was Boaz. Boaz was a near family member of Elimelech, her late husband. This meant that Boaz had the opportunity to take Naomi and Ruth into his care as well as free them from their financial debt.
A husband for Ruth
Naomi instructed Ruth on how to ask for Boaz’s help in the matter. She approached Boaz and asked him to become the kinsman-redeemer for them. Before Boaz could accept  the care of these two ladies he had to negotiate with another kinsman for the privilege. This other man was closer to Elimelech and therefore had the responsibility to care for the ladies. This man chose not to exercise his duty for their care which left Boaz with the opportunity to buy them out of their debt and take Ruth as his wife.
Boaz and Ruth were married became the great-grandparents of King David.  

Ali Baba and the Forty Thieves

Ali Baba and his elder brother Cassim are the sons of a merchant.
  After the death of their father, the greedy Cassim marries a wealthy woman and becomes well-to-do, building on their father's business—but Ali Baba marries a poor woman and settles into the trade of a woodcutter.
One day Ali Baba is at work collecting and cutting firewood in the forest, and he happens to overhear a group of forty thieves visiting their treasure store. The treasure is in a cave, the mouth of which is sealed by magic. It opens on the words "iftah ya simsim" (commonly written as "Open Sesame" in English), and seals itself on the words "Close, Simsim" ("Close Sesame"). When the thieves are gone, Ali Baba enters the cave himself, and takes some of the treasure home.
  Ali Baba and his wife borrow his sister-in-law's scales to weigh this new wealth of gold coins. Unbeknownst to them, she puts a blob of wax in the scales to find out what Ali Baba is using them for, as she is curious to know what kind of grain her impoverished brother-in-law needs to measure. To her shock, she finds a gold coin sticking to the scales and tells her husband, Ali Baba's rich and greedy brother, Cassim. Under pressure from his brother, Ali Baba is forced to reveal the secret of the cave. Cassim goes to the cave and enters with the magic words, but in his greed and excitement over the treasures, he forgets the magic words to get back out again. The thieves find him there, and kill him. When his brother does not come back, Ali Baba goes to the cave to look for him, and finds the body, quartered and with each piece displayed just inside the entrance of the cave as a warning to anyone else who might try to enter.
  Ali Baba brings the body home, where he entrusts Morgiana, a clever slave-girl in Cassim's household, with the task of making others believe that Cassim has died a natural death. First, Morgiana purchases medicines from an apothecary, telling him that Cassim is gravely ill. Then, she finds an old tailor known as Baba Mustafa whom she pays, blindfolds, and leads to Cassim's house. There, overnight, the tailor stitches the pieces of Cassim's body back together, so that no one will be suspicious. Ali Baba and his family are able to give Cassim a proper burial without anyone asking awkward questions.
The thieves, finding the body gone, realize that yet another person must know their secret, and set out to track him down. One of the thieves goes down to the town and comes across Baba Mustafa, who mentions that he has just sewn a dead man's body back together. Realizing that the dead man must have been the thieves' victim, the thief asks Baba Mustafa to lead the way to the house where the deed was performed. The Tailor is blindfolded again, and in this state he is able to retrace his steps and find the house. The thief marks the door with a symbol. The plan is for the other thieves to come back that night and kill everyone in the house. However, the thief has been seen by Morgiana and she, loyal to her master, foils his plan by marking all the houses in the neighborhood with a similar marking. When the forty thieves return that night, they cannot identify the correct house and their leader in a furious rage, kills the unsuccessful thief. The next day, another thief revisits Baba Mustafa and tries again, only this time, a chunk is chipped out of the stone step at Ali Baba's front door. Again Morgiana foils the plan by making similar chips in all the other doorsteps. The second thief is killed for his failure as well. At last, the leader of the thieves goes and looks for himself. This time, he memorizes every detail he can of the exterior of Ali Baba's house.
The chief of the thieves pretends to be an oil merchant in need of Ali Baba's hospitality, bringing with him mules loaded with thirty-eight oil jars, one filled with oil, the other thirty-seven hiding the other remaining thieves. Once Ali Baba is asleep, the thieves plan to kill him. Again, Morgiana discovers and foils the plan, killing the thirty-seven thieves in their oil jars by pouring boiling oil on them. When their leader comes to rouse his men, he discovers that they are all dead, and escapes. The next morning Morgiana tells Ali Baba about the thieves in the jars, they bury them and Ali Baba shows his gratitude by giving Morgiana her freedom.
To exact revenge, after some time the Chief of thieves establishes himself as a merchant, befriends Ali Baba's son (who is now in charge of the late Cassim's business), and is invited to dinner at Ali Baba's house. However the thief is recognized by Morgiana, who performs a dance with a dagger for the diners and plunges it into his heart when he is off his guard. Ali Baba is at first angry with Morgiana, but when he finds out the thief tried to kill him, he is extremely grateful and rewards Morgiana by marrying her to his son. Ali Baba is then left as the only one knowing the secret of the treasure in the cave and how to access it. Thus, the story ends happily for everyone except Cassim and the forty thieves.